Incluso las telas de araña ahora albergan la contaminación plástica más generalizada

Si los microplásticos tienen límites, todavía no sabemos cuáles son. Parece que encontramos esta basura microscópica donde quiera que miremos, desde el fondo del océano hasta el pico más alto de la Tierra.

Estamos empezando a entender por qué. Más allá de todos los inquietantes descubrimientos de microplásticos que aparecen dentro de nuestros cuerpos, ahora sabemos que estos pequeños fragmentos pueden viajar por el aire, flotando en la atmósfera, al menos hasta que algo los detiene.

En un nuevo estudio, los científicos han utilizado un ingenioso método para rastrear este traicionero fenómeno de la contaminación del aire, gracias a algo que es completamente natural y también bastante ubicuo: las telarañas.

"Las arañas se encuentran en todo el mundo, incluidas las ciudades", dice la geoquímica orgánica Barbara Scholz-Böttcher de la Universidad Carl von Ossietzky en Oldenburg en Alemania.

"Sus telarañas pegajosas son una trampa ideal para cualquier cosa que flote en el aire".

Las telarañas pegajosas pueden parecer una pesadilla cuando caminas a través de ellas, pero demuestran ser un producto orgánico brillante para monitorear la contaminación por partículas en la atmósfera urbana.

En un experimento, la estudiante de investigación Rebecca Süßmuth recolectó telarañas adheridas a las paradas de autobús al costado de la carretera en la ciudad de Oldenburg, en el noroeste de Alemania (con las telarañas ubicadas a unos 2 metros o 6,5 pies sobre el suelo).

Al analizar las muestras web en el laboratorio, los investigadores verificaron los filamentos en busca de diferentes tipos de formaciones de polímeros plásticos; Efectivamente, las pruebas revelaron que el microplástico se había adherido a las redes.

"Todas las telarañas estaban contaminadas con microplásticos", dice la coautora Isabel Goßmann, quien trabajó en la investigación como parte de su tesis doctoral.

Según los resultados, la contaminación por microplásticos capturada en las telarañas puede representar hasta el 10 por ciento del peso de toda la telaraña y está compuesta por varios tipos de microplásticos.

Alrededor del 90 por ciento de los desechos eran variaciones de PET (tereftalato de polietileno), siendo el polímero dominante en general C-PET, probablemente derivado de fibras textiles, dice el equipo.

Otra fuente de microplásticos fueron las partículas de desgaste de llantas (TWP) finamente molidas, que rompen el exterior de las llantas durante el frenado y la aceleración y que se predijo que estarían en volumen dada la ubicación en la carretera de las colecciones web.

Aunque los cauchos TWP no son técnicamente plásticos, se incluyen cada vez más en las definiciones de contaminación por microplásticos debido a su naturaleza sintética, dicen los investigadores.

Si bien los hallazgos son otro sombrío recordatorio de la omnipresencia de la contaminación por microplásticos, al menos aquí hemos identificado una forma inteligente y económica de ayudar a monitorear el problema, incluso si el muestreo de telarañas no es tan innovador como podría pensar.

Como señala el equipo, las telarañas se han utilizado para pruebas ambientales como esta durante al menos 30 años, pero los investigadores dicen que esta es la primera vez que se prueban para detectar microplásticos, y estas trampas naturales no han decepcionado.

"El muestreo es simple y no se necesitan dispositivos de muestreo especiales", escriben los investigadores en su artículo.

"Las paradas de autobús cubiertas son populares en todo el mundo, y las arañas que tejen en órbita se encuentran en casi todos los hábitats de la Tierra. Por lo tanto, las telas de araña son un medio de fácil acceso en todo el mundo para reflejar los microplásticos en el aire urbano".

Los resultados se informan en Ciencias ambientales totales.

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