La mente humana no está destinada a estar despierta después de la medianoche, advierten los científicos

En medio de la noche, el mundo a veces puede sentirse como un lugar oscuro. Al amparo de la oscuridad, los pensamientos negativos deambulan por su mente, y mientras está despierto, mirando al techo, puede comenzar a desear placeres culpables, como un cigarrillo o una comida rica en carbohidratos.

Mucha evidencia sugiere que la mente humana funciona de manera diferente si está despierta por la noche. Después de la medianoche, las emociones negativas tienden a llamar nuestra atención más que las positivas, las ideas peligrosas se vuelven atractivas y las inhibiciones se desvanecen.

Algunos investigadores creen que el ritmo circadiano humano está muy involucrado en estos cambios críticos en la función, como describen en un nuevo artículo que resume la evidencia de cómo los sistemas cerebrales funcionan de manera diferente después del anochecer.

Su hipótesis, llamada "Mente después de la medianoche", sugiere que el cuerpo humano y la mente humana siguen un ciclo natural de actividad de 24 horas que afecta nuestras emociones y comportamiento.

En definitiva, en determinados momentos, nuestra especie tiende a sentir y actuar de determinadas formas. Durante el día, por ejemplo, los niveles moleculares y la actividad cerebral se ajustan a la vigilia. Pero por la noche, nuestro comportamiento habitual es dormir.

Desde un punto de vista evolutivo esto obviamente tiene sentido. Los humanos son mucho más efectivos para cazar y recolectar durante el día, y aunque la noche es excelente para descansar, los humanos alguna vez corrieron un mayor riesgo de convertirse en presas.

Según los investigadores, para hacer frente a este mayor riesgo, nuestra atención a los estímulos negativos ha aumentado de forma inusual durante la noche. Donde alguna vez pudo habernos ayudado a lidiar con amenazas invisibles, esta hiper-atención a lo negativo puede alimentar un sistema alterado de recompensa/motivación, haciendo que una persona sea particularmente propensa a comportamientos riesgosos.

Agregue la pérdida de sueño a la ecuación y este estado de conciencia solo se vuelve más problemático.

"Hay millones de personas que están despiertas en medio de la noche y hay bastante evidencia de que sus cerebros no funcionan tan bien como durante el día", dice la neuróloga Elizabeth Klerman de la Universidad de Harvard.

"Mi llamado es que más investigaciones tomen esto en consideración, porque su salud y seguridad, así como la de los demás, se ven afectadas".

Los autores de la nueva hipótesis usan dos ejemplos para ilustrar su punto. El primer ejemplo es el de un usuario de heroína que maneja con éxito sus ansias durante el día pero sucumbe a sus ansias por la noche.

El segundo es el de un estudiante universitario que lucha contra el insomnio, que comienza a sentir una sensación de desesperanza, soledad y desesperación a medida que se acumulan las noches de insomnio.

Ambos escenarios pueden resultar fatales en última instancia. El suicidio y las autolesiones son muy comunes por la noche. De hecho, algunas investigaciones informan un riesgo tres veces mayor de suicidio entre la medianoche y las 6:00 am que en cualquier otro momento del día.

Un estudio de 2020 concluyó que la vigilia nocturna es un factor de riesgo de suicidio, "probablemente debido a la desalineación de los ritmos circadianos".

“El suicidio, antes inconcebible, surge como un escape de la soledad y el dolor, y antes de que se consideren los costos del suicidio, el estudiante ha adquirido los medios y está listo para actuar en un momento en que nadie está despierto para detenerlos”, explican los autores. la hipótesis de la "mente después de la medianoche".

Las sustancias ilícitas o peligrosas también son más consumidas por las personas durante la noche. En 2020, una investigación en un centro controlado por consumo de drogas en Brasil reveló un riesgo 4,7 veces mayor de sobredosis de opioides por la noche.

Algunos de estos comportamientos podrían explicarse por la falta de sueño o la cobertura que ofrece la oscuridad, pero es probable que también estén en juego cambios neurológicos nocturnos.

Investigadores como Klerman y sus colegas creen que debemos investigar estos factores más a fondo para asegurarnos de proteger a quienes corren mayor riesgo de despertarse durante la noche.

Hasta la fecha, los autores afirman que ningún estudio ha examinado cómo la privación del sueño y el ritmo circadiano afectan el procesamiento de recompensas de una persona.

Por lo tanto, no sabemos realmente cómo los trabajadores por turnos, como pilotos o médicos, están lidiando con su inusual rutina de sueño.

Durante unas seis horas al día, sabemos sorprendentemente poco sobre cómo funciona el cerebro humano. Ya sea dormida o despierta, la mente después de la medianoche es un misterio.

El estudio fue publicado en Fronteras en la psicología de las redes.

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