Las antiguas "huellas de fantasmas" en Utah son el hallazgo de una vida, dicen los investigadores

Los arqueólogos se toparon recientemente con una serie de misteriosas "huellas fantasma" en las salinas de un desierto de Utah.

Estas insólitas huellas antiguas reciben su inquietante nombre no porque provengan de un reino etéreo, sino por su composición terrenal: solo se vuelven visibles después de que llueve y las huellas se llenan de humedad y se oscurecen en color, antes de desaparecer nuevamente después de haberlo hecho. secado al sol.

Los investigadores descubrieron accidentalmente las impresiones inusuales a principios de julio mientras conducían a otro sitio arqueológico cerca de la Base de la Fuerza Aérea Hill en el Gran Desierto de Salt Lake, Utah.

Inicialmente, el equipo encontró solo un puñado de huellas, pero un análisis exhaustivo del área circundante utilizando un radar de penetración terrestre (GPR) reveló al menos 88 huellas individuales pertenecientes a una variedad de adultos y niños, potencialmente de tan solo 5 años. .

(La técnica GPR funciona disparando ondas de radio al suelo que rebotan en objetos ocultos debajo de la superficie).

Las huellas fantasmales fueron dejadas por pies humanos descalzos hace al menos 10.000 años, cuando el área aún era un vasto humedal. Sin embargo, los investigadores sospechan que las huellas podrían remontarse a hace 12.000 años durante el tramo final de la última glaciación durante la era del Pleistoceno (hace 2,6 millones a 11.700 años).

Las huellas antiguas. (R. Nial Bradshaw)

El descubrimiento de tantas huellas antiguas es un "descubrimiento único en la vida", dijo en un comunicado Anya Kitterman, gerente de recursos culturales de la Base de la Fuerza Aérea Hill que supervisó el trabajo arqueológico. "Hemos encontrado mucho más de lo que esperábamos".

Sin embargo, el descubrimiento aún no se ha publicado en una revista revisada por pares porque los investigadores todavía están analizando las huellas dactilares.

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El desierto del Gran Lago Salado alguna vez estuvo cubierto por un gran lago salado similar al cercano Gran Lago Salado, el lago de agua salada más grande del hemisferio occidental, del cual el desierto recibe su nombre.

El antiguo lago se ha secado lentamente debido a los cambios en el clima terrestre provocados por el final de la última glaciación, que dejó las sales que una vez se disolvieron en el agua.

Pero durante la transición del lago a las salinas secas, el área fue brevemente un gran humedal ocupado por humanos hasta hace 10.000 años, según el comunicado.

Durante este tiempo, las condiciones habrían sido perfectas para crear huellas de fantasmas, dijeron los investigadores.

Las personas parecen haber caminado en aguas poco profundas, con la arena llenando rápidamente su huella detrás de ellos, tal como podría experimentar en una playa ", dirigió el investigador Daron Duke, arqueólogo del Far Western Anthropological Research Group, una 'compañía privada que se especializa en la gestión de los recursos culturales, dice la nota.

"Pero debajo de la arena había una capa de barro que mantuvo intacta la huella después del relleno".

Daron Duke muestra a los visitantes las antiguas huellas. (R. Nial Bradshaw)

Desde entonces, las huellas se han llenado de sal a medida que los humedales se han secado, lo que las hace indistinguibles del paisaje circundante cuando se secan, agregó Duke.

Normalmente, cuando llueve, el agua se absorbe rápidamente en los sedimentos circundantes, lo que significa que el suelo vuelve rápidamente a su color normal. Pero cuando la lluvia cae sobre las huellas de barro ocultas, el agua queda atrapada, creando parches de sedimento oscuro y húmedo que sobresalen del entorno circundante.

A menos de una milla (1,6 kilómetros) de donde se descubrieron las huellas, un equipo de investigación anterior descubrió un campamento de cazadores-recolectores de 12.000 años de antigüedad donde pudieron haber vivido los humanos que dejaron sus huellas.

Los hallazgos arqueológicos en el sitio incluyeron una chimenea antigua, herramientas de piedra utilizadas para cocinar, una pila de más de 2000 huesos de animales y semillas de tabaco carbonizadas, que son la evidencia más temprana del consumo de tabaco en humanos.

Los investigadores involucrados en el nuevo descubrimiento recolectaron algunas de las huellas dactilares para determinar su edad exacta. Mediante la datación por radiocarbono, los investigadores esperan poder analizar pequeños fragmentos de material orgánico que puedan haber quedado atrapados en el sedimento por los pies de cualquiera que haya dejado sus huellas, según el comunicado.

Esta región es un hito para las antiguas huellas humanas. En septiembre de 2021, un estudio reveló que 60 huellas humanas en el Parque Nacional White Sands en Nuevo México datan de hace entre 21 000 y 23 000 años, lo que las convierte en la "evidencia inequívoca" más antigua de humanos en las Américas. Estas huellas dactilares también se descubrieron usando GPR.

"Durante mucho tiempo nos hemos preguntado si existían otros sitios como White Sands y si GPR sería efectivo para obtener imágenes de impresión en otros lugares", dijo Thomas Urban, arqueólogo de la Universidad de Cornell que desarrolló la técnica de detección GPR utilizada en White Sands y, más recientemente, en Base de la Fuerza Aérea Hill, dijo en un comunicado.

"La respuesta a ambas preguntas es sí."

Los investigadores dicen que este tipo de descubrimientos son importantes porque son evidencia directa de asentamientos humanos en el área y son mucho más viscerales que otros descubrimientos arqueológicos cercanos.

"Hay una conexión humana inmediata al ver huellas humanas", dijo Duke. "Verlos desde un pasado lejano, especialmente tan diferente de lo que parece hoy, puede tener un impacto".

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Este artículo fue publicado originalmente por Live Science. Lee el artículo original aquí.

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