Los patógenos extintos marcaron el comienzo de la caída de las civilizaciones antiguas, dicen los científicos

Hace miles de años, en todo el Mediterráneo oriental, varias civilizaciones de la Edad del Bronce empeoraron bruscamente al mismo tiempo.

El Antiguo Reino de Egipto y el Imperio Acadio colapsaron y hubo una crisis social generalizada en todo el Antiguo Cercano Oriente y el Egeo, que se manifestó con poblaciones en declive, destrucción, comercio reducido y cambios culturales significativos.

Como de costumbre, se ha señalado con el dedo el cambio climático y las alianzas cambiantes. Pero los científicos acaban de encontrar un nuevo culpable en unos huesos viejos.

En los restos excavados de un antiguo lugar de entierro en Creta, en una cueva llamada Hagios Charalambos, un equipo dirigido por el arqueólogo Gunnar Neumann del Instituto Max Planck de Antropología Evolutiva en Alemania encontró evidencia genética de bacterias responsables de dos de las enfermedades más importantes de el mundo cuento: fiebre tifoidea y peste.

Por lo tanto, dijeron los investigadores, las enfermedades generalizadas causadas por estos patógenos no pueden descartarse como un factor que contribuyó a los cambios sociales que prevalecieron entre 2200 y 2000 a.

“La presencia de estos dos patógenos virulentos al final del período minoico temprano en Creta”, escriben en su artículo, “subraya la necesidad de reintroducir las enfermedades infecciosas como un factor adicional que podría contribuir a la transformación de las primeras sociedades complejas en el Egeo. y más allá ".

Plaga de Yersinia es una bacteria responsable de decenas de millones de muertes, la mayoría de ellas en el curso de tres devastadoras pandemias mundiales. A pesar de lo catastrófica que fue esta enfermedad en siglos pasados, su impacto antes de la plaga de Justiniano, que comenzó en el año 541 d. C., ha sido difícil de evaluar.

Los recientes avances tecnológicos y científicos, en particular la recuperación y secuenciación de ADN antiguo a partir de huesos viejos, están revelando parte de esa historia perdida.

Ahora sospechamos, por ejemplo, que la bacteria ha infectado a las personas desde al menos el Neolítico.

El año pasado, los científicos revelaron que un cazador-recolector de la Edad de Piedra probablemente murió a causa de la plaga miles de años antes de que tuviéramos evidencia de que la enfermedad alcanzara proporciones epidémicas.

Sin embargo, la evidencia genómica recuperada hasta ahora proviene de regiones más frías. Poco se sabe de su impacto en las sociedades antiguas de climas más cálidos, como los del Mediterráneo oriental, debido a la degradación del ADN a temperaturas más altas.

Entonces, Neumann y su equipo excavaron huesos recuperados de un sitio en Creta conocido por sus condiciones notablemente frescas y estables.

Recuperaron ADN en los dientes de 32 personas que murieron entre 2290 y 1909 a. C. Los datos genéticos revelaron la presencia de algunas bacterias orales comunes, lo cual era de esperar.

Menos esperada era la presencia de Y pestis en dos individuos y dos Salmonella enterica linajes, una bacteria típicamente responsable de la fiebre tifoidea, en otros dos. Este hallazgo sugiere que ambos patógenos estaban presentes y posiblemente transmisibles en la Creta de la Edad del Bronce.

Pero hay una advertencia. Cada uno de los linajes descubiertos ahora está extinto, por lo que es más difícil determinar cómo sus infecciones pueden haber afectado a las comunidades.

el linaje de Y pestis encontraron que probablemente no podía transmitirse a través de las pulgas, uno de los rasgos que hacía que otros linajes de la bacteria fueran tan contagiosos en las poblaciones humanas.

La pulga vector porta la versión bubónica de la peste; los humanos se infectan cuando la bacteria ingresa al sistema linfático a través de una picadura de pulga. Por lo tanto, la forma de transmisión de esta forma antigua de la bacteria podría ser diferente y causar una forma diferente de plaga; peste neumónica, que se transmite, por ejemplo, por aerosoles.

Los investigadores dijeron que la S. enterica los linajes también carecían de rasgos clave que contribuyen a la enfermedad grave en humanos, por lo que se desconocen la virulencia y las rutas de transmisión de ambos patógenos.

Sin embargo, el hallazgo sugiere que ambos patógenos estaban circulando; en regiones densamente pobladas de Creta, podrían haber sido bastante rampantes.

"Aunque es poco probable que Y pestis o S. enterica fueron los únicos culpables de los cambios sociales observados en el Mediterráneo a finales del 3er milenio antes de Cristo, "escribieron los investigadores en su artículo", proponemos que, dada la [ancient] Según la evidencia de ADN presentada aquí, las enfermedades infecciosas deben considerarse un factor contribuyente adicional; tal vez en una interacción con el clima y la migración, que se ha sugerido anteriormente ".

Dado que enfermedades como la peste y el tifus no dejan huellas en los huesos, no se notan con frecuencia en el registro arqueológico. El equipo sugiere que una evaluación genética más detallada de más restos del Mediterráneo oriental podría ayudar a descubrir el alcance del impacto que estas enfermedades han tenido en las civilizaciones que vivieron allí.

La investigación fue publicada en biología actual.

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