No todas las "cabezas reducidas" de los museos son reales. Pero hay una manera de decir

Reducidas al tamaño de una manzana con ojos y labios cosidos, es fácil olvidar que estas icónicas cabezas reducidas son, de hecho, los restos de humanos reales que alguna vez vivieron y respiraron.

Durante siglos, las famosas reliquias (conocidas como tsantsas) de los indígenas shuar ecuatorianos se han vendido como novedades, se han utilizado como accesorios en películas y teatros y se han exhibido para atraer a multitudes curiosas.

La línea entre el artefacto cultural y el extravagante tchotchke es tan borrosa que es casi imposible saber qué tsantsa son productos auténticos de una cultura perdida y cuáles fueron fabricados para sacar provecho de nuestro fetiche por lo extraño y lo exótico.

Ahora, gracias al trabajo experimental realizado por investigadores de Western University y Object Research Systems en Canadá, y la Universidad de San Francisco, Quito en Ecuador, los antropólogos pueden, finalmente, tener una herramienta para distinguir cuáles tienen más probabilidades de ser falsos.

Mediante el uso de diferentes resoluciones de los escaneos de rayos X para revelar niveles contrastantes de detalle en los cortes, la anatomía y las costuras, los investigadores pudieron identificar las diferencias clave que separan la tsantsa ceremonial de la comercial.

La historia de la práctica funeraria inusual es oscura, oscurecida por la falta de registros escritos y evidencia contradictoria.

Algunos piensan que es dominio exclusivo de los Shuar, quienes durante siglos han llamado hogar a Ecuador y Perú. Otros piensan que se extiende a otras culturas que hablan uno de varios idiomas estrechamente relacionados.

Los historiadores étnicos estiman que la acción de quitar y retener cabezas de esta manera se extiende hasta el siglo XVI, con la intención de atrapar el alma de un individuo.

Aunque muchos pensaron que solo se realizaba con enemigos de los shuar, como el pueblo amazónico de los achuar, las autoridades shuar contemporáneas dicen que también se realizaba con líderes comunitarios respetados.

Sin un registro claro de por qué o incluso cómo se realizó inicialmente el ritual, aún quedan muchas preguntas.

Dicho esto, existe un amplio consenso sobre los pasos básicos de una creación ceremonial de tsantsa.

Solo una pequeña advertencia para los quisquillosos... es posible que desee omitir los siguientes tres párrafos.

Por lo general, las cabezas se cortaban en la base del cuello y se colgaban de una enredadera o se arrojaban a una canasta para ser procesadas. El cuero cabelludo se abría con un cuchillo de bambú o una piedra afilada o una concha, se extraía el cráneo y se arrojaba a un río cercano.

Posteriormente, la piel se hirvió durante un máximo de dos horas, lo que eliminó los microbios y provocó que la carne se encogiera ligeramente. Luego se trataba de dar vuelta la cara y el cuero cabelludo, quitar la mayor cantidad de tejido conjuntivo posible, coser los ojos cerrados con fibras de un Astrocarium chambira palma de la mano y girándolo todo hacia la derecha.

Una vez que la boca estaba asegurada con bambú (o suturada con más fibras) y otras incisiones cosidas, se colocaban rocas calientes dentro de la cabeza para ayudar a estrecharla aún más. Finalmente, se vertió arena caliente en su interior para rellenar cada hendidura, secándola y ayudando a asegurar su conservación.

(Para aquellos que se saltaron los tres párrafos anteriores, bienvenidos de nuevo).

A diferencia de lo que vemos en las películas o leemos en los libros, las tsantas no se usaban, sino que colgaban de postes.

Solo podemos imaginar los pensamientos de los exploradores y misioneros que se encuentran con estos poderosos tótems. Sin embargo, desde principios hasta mediados del siglo XIX, los Shuar y Achuar comerciaron con los colonos europeos vecinos. Entre los artículos que terminaron en manos de coleccionistas de todo el mundo se encuentran estos jarrones mágicos ceremoniales.

Con la creciente demanda, y las altas recompensas, llegó la tentación de convertir esta práctica en algo más comercial.

Por lo tanto, no solo las cabezas humanas de buena fe han llegado al mercado, sino que las pieles de cerdo, mono y perezoso también se han transformado inteligentemente en algo vagamente humano.

Sin embargo, identificar el límite entre algo ceremonial y algo que podría venderse con fines de lucro no es tan fácil como escanear la piel y el cabello en busca de signos de origen humano.

Algunos relatos sugieren que las cabezas genuinas también estaban adornadas con pelo de animales y otros materiales. Informes cuestionables incluso sugirieron que cuerpos humanos no reclamados de hospitales locales proporcionaron los materiales en ocasiones.

Al aterrizar en un pequeño puñado de detalles que se pueden usar para aumentar la probabilidad de que una tsantsa en una colección se haya producido con un propósito ceremonial (las costuras, la anatomía de las orejas y los ojos y la anatomía del cuero cabelludo), los investigadores dicen que es posible completar el conocimiento perdido sobre los orígenes de estas cabezas reducidas.

Tal como están las cosas, los autores confían en que no existe una línea clara entre los artefactos puramente ceremoniales y los fabricados solo con fines comerciales.

Pero hay signos de falsedad si se sabe dónde buscar, en la forma de los rasgos anatómicos, en la longitud y densidad de las fibras capilares, y en el pliegue de la piel -observaciones que se pueden hacer más fácilmente con CT X- escaneos de rayos realizados a diferentes resoluciones.

El equipo probó sus criterios en una tsantsa que ingresó a las colecciones del Museo Chatham-Kent en Ontario, Canadá, en la década de 1940. El artefacto ahora parece estar confirmado como humano, aunque no es probable que haya sido hecho con fines ceremoniales.

Comprender la historia de cada individuo tsantsa no solo ofrece a los antropólogos un medio para estudiar la etnografía de los pueblos indígenas de América del Sur. Restaura una pequeña cantidad de dignidad a una miríada de restos humanos que alguna vez fueron comprados y vendidos como meras curiosidades.

Esta investigación fue publicada en Más uno.

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